za. mrt 2nd, 2024

Nadat ze hun stempel hadden gedrukt op de J-League met een groot aantal grote Europese ingevoerde namen, bereikte Vissel Kobe dit seizoen de top van de J-League met een kern van Japanse sterren die een stijl spelen die ver afstaat van de op Barcelona geïnspireerde tactiek die de club aanvankelijk succes bracht.

Kobe’s eerste J-League titel was ook het hoogtepunt van een soms turbulente reis van 28 jaar waarvan de eerste stappen samenvielen met een van Japan’s dodelijkste natuurrampen.

Lukas Podolski, Andres Iniesta, David Villa en Tomas Vermaelen maakten allemaal deel uit van de ploeg uit Kobe die hun eerste grote titel won met de Emperor’s Cup op nieuwjaarsdag in 2020. Bijna vier jaar later lijkt het intense voetbal onder Takayuki Yoshida weinig op de oude stijl.

Spelers en supporters van Vissel Kobe vieren het winnen van de titel in de eerste divisie van de J-League in het Noevir Stadion in Kobe op 25 november 2023. (trainingswereld)

De titel, die zaterdag werd binnengehaald, was niet eens in Kobe’s stoutste dromen toen Yoshida in juni vorig jaar de leiding nam — toen de club onderaan stond in de J1 ondanks de enorme uitgaven die mogelijk werden gemaakt door de steun van de Japanse e-commerce gigant Rakuten.

Nadat onsamenhangende defensieve optredens die zomer resulteerden in opeenvolgende nederlagen, vroegen enkele van Kobe’s belangrijkste spelers de manager om een hoogdrukkend spel te introduceren.

Het was een gok die hen kwetsbaar achterin had kunnen maken en vatbaar voor uitputting in wedstrijden, maar dankzij de inzet van de spelers kwamen ze terug en stelden ze zich veilig in de afwezigheid van de geblesseerde Iniesta, waarmee de toon voor dit seizoen was gezet.

Yoshida, die voor de derde keer de rol van manager op zich nam bij de club waar hij zes jaar als speler doorbracht, was gefixeerd op het bekijken van wedstrijdbeelden en vooral onverzettelijk als het ging om de pressing van zijn spelers, door hen te vertellen dat ze niet gebruikt zouden worden tenzij ze ondankbare taken uitvoerden.

“De spelers renden vanaf de eerste wedstrijd van het seizoen echt voor het team”, zei Yoshida na het behalen van de titel. “Er is competitie binnen het team, maar de spelers die erdoor kwamen deden hun taken op het veld en droegen een gevoel van verantwoordelijkheid.”

Spelers van Vissel Kobe vieren feest nadat ze Kashima Antlers met 2-0 hebben verslagen in de finale van de Emperor’s Cup in het nieuwe Nationale Stadion in Tokio op 1 januari 2020, het eerste sportevenement op de hoofdlocatie van de Olympische Spelen en Paralympics in Tokio. (trainingswereld)

De financiële kracht van Kobe kan niet worden onderschat, omdat ze niet alleen de bovengenoemde buitenlandse sterren konden contracteren, maar ook Japanse toptalenten konden overtuigen om terug te komen uit Europa, voornamelijk Duitsland, en hun vorige J-League-clubrelaties op te geven.

Yuya Osako, Yoshinori Muto, Hotaru Yamaguchi en Gotoku Sakai brachten allemaal ervaring mee uit Europese competities en uit Japan op het WK. Vooral Osako is dit seizoen in sprankelende vorm, zowel met zijn scorend vermogen en zijn spel als verdediger, als in zijn nieuwe rol als speler van vrije trappen.

Osako, die een jaar geleden als een schok werd weggelaten uit de selectie van Japan-manager Hajime Moriyasu voor het WK in Qatar – ondanks het feit dat er veel op hem werd gerekend in de Aziatische kwalificatie – heeft zijn bijzondere talent laten zien toen hij tot nu toe in alle 33 competitiewedstrijden speelde en op twee na in alle wedstrijden startte.

De titel is een mijlpaal in de tumultueuze reis voor de club, waarvan het eerste team op het punt stond om te gaan trainen toen de Grote Hanshin Aardbeving Kobe en de omliggende regio trof in de ochtend van 17 januari 1995, waarbij meer dan 6.000 mensen om het leven kwamen.

Door de financiële problemen, nog verergerd door de ramp, stond de club op de rand van insolventie. De stad Kobe gaf ongeveer 3,5 miljard yen ($23,4 miljoen) aan subsidies over een periode van zes jaar vanaf het fiscale jaar 1998 om te helpen het hoofd boven water te houden.

Yuya Osako (vooraan L) en Yoshinori Muto (vooraan R) van Vissel Kobe tillen het kampioenschap van de J-League op in het Noevir Stadion in Kobe op 25 november 2023. (trainingswereld)

De fervente lokale steun heeft de club ook gesteund, zoals zaterdag werd aangetoond door fans in het Noevir Stadion die hun stem verhieven in gezangen die refereerden aan de natuurramp en Vissel’s moeizame reis, waaronder twee seizoenen in de tweede divisie.

Iniesta vertrok in juli uit Kobe en speelde weinig mee in de huidige campagne, maar zijn videoboodschap om zijn voormalige team te feliciteren leidde tot groot gejuich in het stadion.

Terwijl hun voorganger, het bedrijfsteam, gevestigd was in de naburige prefectuur Okayama voordat het in 1995 verhuisde naar de hoofdstad van de prefectuur Hyogo, hebben de spelers van Vissel een band opgebouwd met Kobe door middel van regelmatige bezoeken aan lokale basisscholen, het voortzetten van een traditie begonnen door hun voormalige ster en nog steeds actieve 56-jarige Oliveirense vedette Kazuyoshi Miura.

Saburo Kawabuchi, 86 jaar, voorzitter van de J-League, zei eerder dat hij Kobe de titel wilde zien winnen, gezien “het aantal mensen dat heeft gewerkt om de club in leven te houden”.

Plaatselijke jongen en verdediger Tetsushi Yamakawa zei: “We moeten onze waardering voor Kobe blijven tonen, zowel op als naast het veld.”


Gerelateerde berichtgeving:

Voetbal: Vissel Kobe wint 1e J-League topdivisie titel