do. feb 22nd, 2024

De fitte aanvoerder van Urawa Reds, Hiroki Sakai, zegt dat zijn team klaar is om de kansen te trotseren tegen Manchester City in de halve finale van de Club World Cup op dinsdag.

Van de 33-jarige werd verwacht dat hij het toernooi in Saoedi-Arabië zou missen na een operatie aan zijn rechterknie die hij begin november onderging en die hem aanvankelijk drie maanden uitsluitte.

Maar de veteraan verraste met een snel herstel en kwam vrijdag als late invaller in actie toen de Aziatische kampioenen Urawa in Jeddah CONCACAF-winnaars Club Leon uit Mexico met 1-0 uitschakelden en een intrigerende ontmoeting met de Europese kampioenen voorbereidden.

“Ik denk dat onze spelers het goed kunnen doen als ze denken dat deze wedstrijd de kans van hun leven is,” zei de voormalige rechtsback van Marseille.

Hiroki Sakai van Urawa Reds in actie tegen Club Leon tijdens een wereldbekerwedstrijd voor clubs in het Prince Abdullah Al-Faisal stadion in Jeddah, Saudi-Arabië, op 15 december 2023. (trainingswereld)

Urawa manager Maciej Skorza beweerde dat hij Sakai mee zou hebben genomen naar het toernooi, zelfs als hij niet fit genoeg was om te spelen gezien de invloed die hij heeft op de ploeg, maar dat hij nu kan vertrouwen op de drievoudig Japanse WK-verdediger om zijn ploeg op het veld te leiden.

“Ik kon voor het eerst in bijna een jaar zonder pijn spelen (tegen Leon). Ik speelde met het gevoel dat dit was hoe ik vroeger bewoog,” zei Sakai met een glimlach.

Sakai stond tegenover Pep Guardiola’s Manchester City-ploeg toen hij bij Marseille speelde. Hij herinnerde zich dat de drievoudig titelverdediger van Engeland “torenhoge tegenstanders” waren nadat zijn team in 2020 zowel uit als thuis met 3-0 was verslagen in de groepsfase van de Champions League.

De Europese kampioenen zijn er nog nooit in geslaagd om de finale te bereiken of te worden verslagen door een Aziatische club op de Club World Cup, waardoor Urawa’s taak in het King Abdullah Sports City Stadium nog uitdagender wordt.

Maar met de ervaring uit de eerste hand die Sakai opdeed toen hij vorig jaar met Japan de favoriete Europese landen versloeg op de wereldkampioenschappen in Qatar, gelooft hij dat alles mogelijk is.

“Je weet nooit wat de uitkomst zal zijn, zelfs niet als je het opneemt tegen zogenaamde sterkere landen, net zoals Japan Spanje en Duitsland versloeg,” zei hij.


Gerelateerde berichtgeving:

Voetbal: Urawa verslaat Leon, voorronde WK voor clubs met Man City

Voetbal: Urawa verliest van Hanoi, uitgeschakeld in Aziatische Champions League