do. feb 22nd, 2024

Te midden van een koor van Europese clubmanagers die klagen over het verlies van belangrijke Japanse spelers halverwege het seizoen, zijn de Samurai Blue op zoek naar de Aziatische Cup in Qatar op weg naar hun streven naar nog hogere doelen, het wereldkampioenschap voetbal in 2026.

Hajime Moriyasu, die het hoogst geplaatste team van het Aziatische voetbal op de FIFA-ranglijst leidt (17e plaats), heeft voor een aantal verrassingen gezorgd, maar heeft “de beste leden bij elkaar gebracht om de Asian Cup te winnen”. Het meest succesvolle team van het toernooi streeft naar hun vijfde kampioenschap om de achterstand op drievoudig winnaars Iran en Saoedi-Arabië te vergroten.

Japan manager Hajime Moriyasu (2e van R) feliciteert zijn spelers na het winnen van een vriendschappelijke wedstrijd tegen Thailand in het Nationale Stadion van Tokio op 1 januari 2024. (trainingswereld)

“Ik heb gezegd dat we de Asian Cup willen winnen nadat we onze doelen voor de korte en middellange termijn hebben gesteld, evenals het langetermijndoel dat de Wereldbeker van 2026 is,” zei Moriyasu, wiens ploeg bij de laatste horde viel in het toernooi van 2019 in de Verenigde Arabische Emiraten met een 3-1 nederlaag in de finale tegen Qatar.

“Er zijn geen makkelijke tegenstanders en het is ook geen makkelijk toernooi, dus er zijn geen veranderingen van het vorige toernooi naar dit toernooi… Het verschil is dat ik nog steeds gefrustreerd ben door het missen van de titel de vorige keer en ook de wens heb om resultaten te boeken in Azië, omdat we een hoog doel hebben om te winnen op het wereldpodium.”

De keerzijde van de vergelijking is dat de spelers door hun afwezigheid hun clubbazen in de problemen brengen.

Liverpool-manager Jurgen Klopp zei dat hij tegen Japan-aanvoerder Wataru Endo had gezegd: “Als ik je veel succes wens, zou dat een leugen zijn”, waarmee hij schertsend hoopte op een vroeg vertrek van Japan, zodat zijn onverschrokken middenvelder kan blijven bijdragen aan de strijd om de titel van de leiders in de Engelse Premier League.

Real Sociedad manager Imanol Alguacil zei hetzelfde tegen aanvaller Takefusa Kubo, met de Spaanse ploeg tegenover Paris Saint-Germain in de Champions League op 14 februari, slechts vier dagen na de Asian Cup finale. Brighton manager Roberto De Zerbi was “verrast” door de oproep van de geblesseerde Kaoru Mitoma en hoopt dat de vleugelspeler alleen speelt als hij volledig fit is.

Takefusa Kubo (R) van Real Sociedad krijgt instructies van manager Imanol Alguacil tijdens een Spaanse La Liga-wedstrijd tegen Osasuna in het El Sadar Stadion in Pamplona in april 2023. (Getty/trainingswereld)

Het is een bewijs van de groeiende golf van talent uit Japan dat zo veel topmanagers van Europese clubs hun tijdelijke afwezigheid in januari betreuren — iets dat niet eerder op zo’n grote schaal gebeurde, ondanks dat de Asian Cup sinds 2011 in dezelfde periode wordt gehouden.

De definitieve selectie van Japan werd samengesteld tijdens een stafvergadering op Nieuwjaarsdag, vlak na een 5-0 vriendschappelijke thuisoverwinning op Thailand.

Het weglaten van Lazio’s Daichi Kamada en Celtic’s Kyogo Furuhashi was niet nieuw voor Moriyasu, omdat geen van beiden dit seizoen hun vroegere hoogtepunten hebben bereikt. Maar dat spelers van zulke gevestigde clubs niet werden opgeroepen, zou nog niet zo lang geleden ondenkbaar zijn geweest.

Ao Tanaka’s weglating was meer een schok, aangezien hij alomtegenwoordig was sinds zijn introductie Moriyasu’s fortuin hielp keren tijdens de WK-kwalificatiewedstrijden van 2022, met zijn gedenkwaardige winnaar tegen Spanje in de finale in Qatar als hoogtepunt.

Hij opende ook de score tegen Thailand en sprak vol vertrouwen over de Asian Cup in het interview na de wedstrijd, voordat hij een paar uur later werd afgesnauwd. De opname van Kaishu Sano geeft aan dat niemand op zijn lauweren kan rusten en Tanaka, die sinds 2021 bij Fortuna Düsseldorf in het Duitse tweede niveau speelt, was geen uitzondering.

“Meer spelers spelen op een hoog niveau en wij kiezen ook op een hoog niveau te midden van hevige concurrentie onder de spelers,” zei Moriyasu, wiens laatste 26-koppige selectie nog maar 14 over heeft van een succesvolle World Cup-campagne iets meer dan een jaar geleden.

“Ik denk dat de omzet laat zien dat veel Japanse spelers vaardigheden ontwikkelen om mee te doen op het wereldtoneel. Ik probeer ze zo neutraal mogelijk te bekijken en ik kan zeggen dat we zoveel goede spelers hebben…We hebben een aantal leden die niet vast staan, maar (die nog steeds) op een hoog niveau kunnen spelen.”

Terwijl sommige Europese managers misschien leren wat het betekent om hun Japanse spelers te verliezen aan het nationale team, zal Moriyasu – op weg naar de Asian Cup na een nationale record reeks van negen gewonnen wedstrijden – leren of zijn ploeg heeft wat nodig is als er een trofee op het spel staat.