do. feb 22nd, 2024

Net als zijn opvallend kalme, onverstoorbare speelstijl, tekende Yasuhito Endo, die het Japan en J-League eerste divisie stadionrecord in handen heeft, op 9 januari af zonder ophef.

De 43-jarige middenvelder, die door voormalig bondscoach Takeshi Okada “het hart van Japan” werd genoemd, loodste Jubilo Iwata vorig seizoen naar promotie in de J1, voordat hij plotseling en onaangekondigd, zonder persconferentie, een punt achter zijn 26-jarige carrière zette.

“Ik vond het niets voor mij om een persconferentie te geven en serieus te praten, en buiten het seizoen is buiten het seizoen. Ik wil er grondig van genieten,” zei een typisch evenwichtige Endo in wat doorging voor een afscheidsspeech, een post van vijf minuten op YouTube.

Yasuhito Endo (7) van Japan scoort een vrije trap tijdens een WK Groep E-wedstrijd tegen Denemarken in het Royal Bafokeng Stadium in Rustenburg, Zuid-Afrika, op 24 juni 2010. (trainingswereld)

Endo was de laatste actieve speler van zijn eerste profclub Yokohama Flugels, die aan het einde van zijn eerste seizoen werd ontbonden na het winnen van de Emperor’s Cup op nieuwjaarsdag in 1999. Hij bracht zijn hele carrière door in Japan, waar hij 672 J1-wedstrijden speelde met Kyoto Sanga, Gamba Osaka en Iwata.

De inwoner van de prefectuur Kagoshima won twee J1-titels (2005 en 2014) en een Asian Champions League-trofee (2008) met Gamba. Endo werd 12 keer uitgeroepen tot een van de beste elf spelers van de J-League en werd vorig jaar tijdens het jubileum uitgeroepen tot beste speler van 2014 en van de hele 30-jarige geschiedenis van de competitie.

Hoewel hij niet gezegend was met snelheid of kracht, had Endo het evenwicht om het tempo te dicteren en de visie om de stroom van het spel te lezen, ondersteund door een onberispelijke balcontrole en passvaardigheid die hem nooit van zijn stuk brachten onder druk.

Zijn vermogen om het beste uit zijn teamgenoten te halen werd ook gekoesterd door managers en teamgenoten, met de huidige Japan-aanvaller Ritsu Doan die Endo na zijn pensionering begroette als “een echt geweldige aanvoerder die jongeren liet spelen”, na hun tijd samen bij Gamba.

Als lid van het Japanse team dat tweede werd op het WK U-20 in 1999, samen met Shinji Ono en Naohiro Takahara, die beiden ook eind 2023 met pensioen gingen, stond Endo al vroeg in zijn internationale carrière in de marge. Hij was de enige speler die door Japan-manager Zico werd gekozen maar niet speelde op het WK 2006 in Duitsland.

Japan’s Yasuhito Endo (R) in actie Engeland tijdens de tweede helft van een Zuid Afrika WK warming-up wedstrijd in Graz, Oostenrijk, op 30 mei 2010. (trainingswereld)

Endo vestigde zich uiteindelijk onder Ivica Osim en bleef een vitale schakel onder zijn opvolgers Okada en Alberto Zaccheroni. Zijn doelpunt uit een vrije trap tegen Denemarken op het WK 2010 in Zuid-Afrika staat bij velen in het geheugen gegrift, samen met zijn zacht geslagen maar sluwe strafschoppen door de jaren heen voor club en land.

Na het toernooi van 2010 was de toen 30-jarige Endo misschien wel de eerste die bij Liverpool kwam — zo’n 13 jaar voordat zijn naamgenoot Wataru, momenteel aanvoerder van Japan op de Asian Cup in Qatar, ook op 30-jarige leeftijd bij de Engelse Premier League kwam.

Rapporten brachten Endo in verband met de club die toen onder leiding stond van Roy Hodgson en hoewel de verhuizing nooit doorging, ging de onverstoorbare spelmaker gewoon door met zijn normale bezigheden en haalde in 2014 in Brazilië zijn derde WK-finale op weg naar maar liefst 152 interlands.

Yasuhito Endo van Gamba Osaka scoort een penalty tegen Manchester United tijdens de tweede helft van een halve finale van de Wereldbeker voor clubs in het Nissan Stadium in Yokohama op 18 december 2008. (trainingswereld)

Hij kreeg niet de internationale erkenning die hij waarschijnlijk verdiende, maar Endo beloofde om te blijven presteren voor Japan in het volgende hoofdstuk van zijn leven als coach bij Gamba.

“Ik bedank jullie allemaal voor het gejuich, boegeroep, hoongelach, alles voor deze lange tijd. Het is echt een leuke voetbalcarrière geweest,” zei Endo, geestig tot het einde.

“Ik wil dat er een speler opstaat die mijn cijfers kan overtreffen, hoewel een deel van mij dat niet wil. Maar ik wil zeker zoveel mogelijk boeiende spelers koesteren als ik kan.”


Gerelateerde berichtgeving:

Voetbal: Langstzittende Japanse international Yasuhito Endo gaat met pensioen