za. mrt 2nd, 2024

Voormalig nummer 1 van de wereld in het dubbelspel en viervoudig Grand Slam-kampioene Ai Sugiyama droomt groot nadat ze Japan naar zes overwinningen op rij leidde sinds ze in januari aanvoerder werd van het nationale tennisteam voor vrouwen.

Japan versloeg Colombia met 3-2 op 11 november in de play-off van de Billie Jean King Cup om een plaats te verdienen in de kwalificatieronde van volgend jaar van de belangrijkste internationale teamtenniscompetitie voor vrouwen.

De Japanse hoofdcoach van het vrouwenteam tennis Ai Sugiyama (3e van R) en speelsters waaronder Shuko Aoyama (2e van L) en Nao Hibino (3e van L) vieren feest na het verslaan van Colombia in de Billie Jean King Cup play-off in het Ariake Colosseum op 11 november 2023. (trainingswereld)

Het resultaat volgde op overwinningen op Zuid-Korea, Thailand, Oezbekistan, India en China tijdens de regionale Azië/Oceanië poulewedstrijden in april.

“Het Japanse tennis gaat zeker de goede kant op,” zei de 48-jarige Sugiyama, die als speler 62 Grand Slam-toernooien op rij speelde.

Ze won drie Grand Slam-titels in het dubbelspel voor vrouwen — op de U.S. Open van 2000, evenals op de French Open en Wimbledon in 2003 — naast een kroon in het gemengd dubbelspel op de U.S. Open van 1999.

De Japanse Ai Sugiyama (L) en de Belgische Kim Clijsters nemen de trofeeën in ontvangst na het winnen van het vrouwendubbelspel op de Wimbledon Championships in de All England Lawn Tennis and Croquet Club in Londen in juli 2003. (trainingswereld)

De Billie Jean King Cup, vroeger de Federation Cup genoemd, heeft een speciaal plekje in het hart van de voormalige nummer 8 van de wereld in het enkelspel, die speelde in het Japanse team van 1996 dat de laatste vier bereikte – de beste prestatie van het land tot nu toe.

Tegen Duitsland versloeg drievoudig Grand Slam halve finaliste in het enkelspel Kimiko Date icoon Steffi Graf met 7-6(7), 3-6, 12-10 in een klassieke wedstrijd 3. Sugiyama en Kyoko Nagatsuka versloegen Graf en Anke Huber in de beslissende wedstrijd in het dubbelspel met 4-6, 6-3, 6-3 in het Ariake Colosseum.

“Dat (laatste achtste duel) staat in mijn geheugen gegrift”, zei Sugiyama, die in 2009 met pensioen ging. “Dat gevoel van saamhorigheid en samenhang is iets wat je niet kunt krijgen bij individuele evenementen.”

De huidige Japanse spelers waarderen haar enorme internationale ervaring. “Ze was een topspeelster en dat maakt haar advies zoveel overtuigender,” zei dubbelspeler Shuko Aoyama.

Enkelspeelster Nao Hibino zei dat ze Sugiyama waardeerde omdat ze nauw contact hield met elk teamlid terwijl ze over de hele wereld toerden.

“Ze geeft om ons, zelfs als we ver weg zijn, en belt ons als we ons down voelen. Het gevoel deel uit te maken van een team is sterk,” zei ze.

Sugiyama begint 2024 met een bezoek aan de Australian Open in januari om haar ogen te laten vallen op de Japanse talenten terwijl ze probeert haar land terug te brengen naar waar het ooit was, of zelfs hoger.

“We mikken op de top”, zei Sugiyama. “De spelers hebben het potentieel.”

De hoofdcoach van het Japanse vrouwenteam tennis Ai Sugiyama (R) en speelsters waaronder Shuko Aoyama (L) en Nao Hibino (2e van R) poseren voor een foto voorafgaand aan de Billie Jean King Cup play-off tegen Colombia in het Ariake Colosseum op 9 november 2023. (trainingswereld)


Gerelateerde berichtgeving:

Tennis: Kamiji, Montjane winnen U.S. Open rolstoeldubbelspel in walkover

Tennis: Kato, Sutjiadi boeken vooruitgang in vrouwendubbelspel op U.S. Open

Tennis: Voormalig nummer 1 Naomi Osaka bevalt van 1e kind