do. feb 22nd, 2024

Het jaar 2023 betekende een groot keerpunt voor de voorheen kwakkelende Japanse nationale mannenvolleybal-, basketbal- en handbalteams, die allemaal een einde maakten aan decennia van ondermaats presteren door langetermijnplannen uit te voeren.

Als we de kwalificatie als gastland voor de Olympische Spelen van Tokio in 2021 buiten beschouwing laten, stuurt Japan voor het eerst sinds de Spelen van Montreal in 1976 mannenteams voor alle drie de sporten naar dezelfde Olympische Spelen volgende zomer in Parijs.

Japan bereikte in juli voor het eerst in 46 jaar het podium in een groot internationaal volleybaltoernooi door wereldkampioen Italië te verslaan voor brons in de Nations League, voorheen de World League genoemd, voordat het in oktober zijn Olympische plaats veroverde.

De Japanse Volleybal Associatie plukte de vruchten van een beleidswijziging in 2013, toen de nadruk werd gelegd op meer speeltijd voor jongeren met het oog op de Spelen in Tokio.

Op een foto zie je Yuki Ishikawa (14) uit Japan feestvieren met zijn teamgenoten nadat het mannenvolleybalteam zich verzekerd heeft van een plaats op de Olympische Spelen in Parijs door te winnen van Slovenië in een kwalificatietoernooi in het Yoyogi National Gymnasium in Tokio op 7 oktober 2023. (trainingswereld)

“We hadden spelers nodig die zeven jaar later nog op hun hoogtepunt zouden zijn, dus hebben we onze teamselecties ingrijpend gewijzigd,” zei Masashi Nanbu, manager van Japan van 2014-16.

De huidige topspeler Yuki Ishikawa maakte zijn debuut in het nationale seniorenelftal toen hij nog op de universiteit zat, net als de steunpilaren Akihiro Yamauchi en Taishi Onodera. Ran Takahashi speelde op de Olympische Spelen als universiteitsstudent onder Yuichi Nakagaichi, die de teugels tot de Spelen van Tokio in handen had.

“Het was enorm belangrijk voor de spelers om in een omgeving te worden geplaatst waar ze het al op jonge leeftijd tegen de beste teams ter wereld moesten opnemen,” zei Nanbu.

Japan verzekerde zich in september van directe Olympische kwalificatie in basketbal toen het medeorganisator was van de 2023 FIBA World Cup. Deze prestatie volgde ook op drastische administratieve veranderingen, zij het onder druk van buitenaf.

Het bestuursorgaan FIBA had Japan in 2014 verbannen uit de internationale competitie voor mannen en vrouwen nadat de Japan Basketball Association niet had voldaan aan een ultimatum om de twee rivaliserende mannencompetities van het land samen te voegen, de ene volledig professioneel en de andere met bedrijfsteams.

De FIBA was toen bezorgd over de prestaties van het Olympische gastland Japan, dat een record-lage 10e plaats behaalde op het Aziatische kampioenschap van 2009. De lancering in 2016 van de binnenlandse B-League leidde tot grotere toeschouwersaantallen en maakte hogere salarissen en een professionelere omgeving voor spelers mogelijk.

Op een foto zie je Makoto Hiejima (2e van R) en Yuki Kawamura (2e van L) vieren met hun teamgenoten nadat ze Venezuela hebben verslagen tijdens de FIBA Basketball World Cup in de Okinawa Arena op 31 augustus 2023. (trainingswereld)

De heldendaden van spelers van eigen bodem zoals Makoto Hiejima en Yuki Kawamura in Okinawa waren een bewijs van de verbeterde kwaliteit van de binnenlandse competitie. Japan boekte drie overwinningen, waaronder een overwinning op Finland voor de eerste World Cup-overwinning sinds 2006, om zich voor het eerst in 48 jaar als niet-gastheer te kwalificeren voor de Olympische Spelen.

Nadenkend over de harde houding van FIBA, zei Tomoya Higashino, hoofd ontwikkeling van de Japan Basketball Association, dat het een geval van harde liefde was geweest.

“Het was een straf met de Olympische Spelen in Tokio in gedachten,” zei Higashino. “De B-League heeft het niveau van het nationale team verhoogd.”

De integratie van overzeese sterren met spelers uit eigen land dreef Japan naar de eerste Olympische handbalplaats in 36 jaar onder manager Dagur Sigurdsson, die sinds hij in 2017 aan het roer kwam, de steun heeft van de nationale bond.

Kosuke Yasuhira, die momenteel zijn beroep uitoefent bij RK Vardar in Macedonië, was een van de vijf buitenlandse spelers die Japan hielpen de Aziatische Olympische kwalificatiewedstrijden in oktober te winnen met een perfect 6-0 record met als hoogtepunt een 32-29 overwinning op Bahrein.

Bestandsfoto van het Japanse herenhandbalteam dat feest viert na het behalen van een Olympische Parijse plaats tijdens de Aziatische kwalificatiewedstrijden in Qatar in oktober 2023. (Copyright JHA)(Foto met dank aan Yukihito Taguchi)(trainingswereld)

De nieuwe voorzitter van de Japan Handball Association, Yasufumi Kanemaru, heeft een strategie uitgestippeld om de nationale ploeg verder op te krikken. Een van de eerste initiatieven was een zomertournee van de Europese reus Paris Saint-Germain, dat Zeekstar Tokyo met 36-27 en Japan met 39-24 versloeg in een paar vriendschappelijke wedstrijden.

“Ik wilde het Japanse handbal, dat in slaap is gevallen, wakker schudden,” zei Kanemaru, die geen gebrek aan ideeën heeft. “Het zou geweldig zijn als spelers naar het buitenland kunnen terwijl ze op de middelbare school zitten. We zullen mogelijkheden creëren waardoor ze al vroeg in hun carrière uitdagingen kunnen aangaan.”