do. dec 7th, 2023

Manager Akinobu Okada, een hoofdrolspeler in het Japan Series-kampioensteam van de Tigers in 1985, keerde dit seizoen terug voor zijn tweede periode als manager van de ploeg en leidde Hanshin 38 jaar nadat hij bijdroeg aan de enige Japan-titel naar de tweede.

“De laatste keer dat we nummer 1 waren in Japan, was ik net 27,” zei de 65-jarige aanvoerder. “Het is lang geleden.”

De Tigers stonden in de reeks, de eerste tussen ploegen uit de Kansai-regio in het westen van Japan sinds de Tigers in 1964 verloren van de Nankai Hawks uit Osaka, met 2-1 achter voordat ze een negende inning gelijkspel verbraken met een walk-off single van Yusuke Oyama in Game 4 van woensdag om de best-of-seven reeks in het iconische Koshien Stadium gelijk te trekken.

Op donderdag leken de Tigers ten dode opgeschreven, maar kwamen terug door een prachtige swing van rookie Shota Morishita, één van de twee spelers wiens zevende-inning fouten Orix een verzekeringspunt hadden opgeleverd. Zijn driehonkslag zette de Tigers op voorsprong en stuurde hen naar Game 6 met de kans om een einde te maken aan 38 jaar lijden.

Takumu Nakano, de andere speler die een fout maakte in die cruciale dubbele blunder in de zevende inning, zei zaterdag dat de missie van de ploeg om een einde te maken aan de titelstrijd voor de getrouwen van Hanshin geen noemenswaardige druk legde op de spelers.

Takumu Nakano (L) van de Hanshin Tigers rent naar het eerste honk terwijl eerste honkman Yuma Tongu een worp van tweede honkman Marwin Gonzalez opvangt in de vijfde inning tegen de Orix Buffaloes in Game 7 van de Japan Series in Kyocera Dome Osaka in Osaka, West-Japan, op 5 november 2023. (trainingswereld)

“Voor de fans is dat 38-jarige wachten natuurlijk een dingetje, maar wij spelers zijn ons er bewust van,” zei Nakano. “We voelen hun hoop. De fans zijn degenen die een sfeer creëren waarin het voor ons zo makkelijk is om te spelen. Ik voel daardoor geen extra druk en mijn doel is om deze wedstrijden te benaderen alsof het gewone wedstrijden zijn. Ik heb niet echt extra druk gevoeld.”

Het gebrek aan druk is ook een bewijs voor Okada, die heeft uitgeblonken in het goedmoedig omgaan met een enorme lokale media-aanwezigheid die vaak gedijt op het aanwijzen en belasteren van zondebokken.

De Tigers leden een tegenslag in Game 6 door toedoen van Orix ace Yoshinobu Yamamoto, maar in Game 7 was het raak toen Sheldon Neuse een plaats in de teamgeschiedenis veroverde door een puntloos duel te beëindigen met een drie-punten homerun in de vierde en nog een punt binnen te slepen in een drie-punten vijfde.

Nadat Okada en zijn ploeg als spelers in 1985 wonnen, keerden de Tigers niet terug naar de Japan Series tot 2003, toen ze in zeven games verloren van de Daiei Hawks.

Okada, die lid was geweest van de power-hitting line-up van de Tigers met Masayuki Kakefu, Akinobu Mayumi en Hall of Fame eerste honkman Randy Bass, nam de club in 2004 over als manager en leidde Hanshin het jaar daarop naar de Japan Series, waar ze werden verslagen door de Lotte Marines van Bobby Valentine.

Hanshin Tigers manager Akinobu Okada (L) feliciteert Sheldon Neuse (7) met zijn drie-punten homerun in de vierde inning tegen de Orix Buffaloes in Game 7 van de Japan Series in Kyocera Dome Osaka in Osaka, het westen van Japan, op 5 november 2023. (trainingswereld)

Hoewel de Tigers verder succesvol waren tijdens Okada’s ambtstermijn, stopte de aanvoerder abrupt na opeenvolgende play-offs in 2007 en 2008.

In 2014 bereikten de Tigers via de play-offs de Japan Series, maar werden verslagen door de SoftBank Hawks. Ondanks respectabele resultaten in de daaropvolgende jaren, zouden de Tigers nog negen jaar en een terugkeer van Okada nodig hebben voor hun volgende poging om weer het beloofde land te bereiken.

“Toen ik hoorde dat hij (Okada) de volgende manager zou worden, wist ik niet wat ik moest denken,” zei Nakano. “Ik had hem in de media gehoord en dacht dat hij misschien een beetje eng zou zijn, maar in feite is hij ongelooflijk makkelijk om voor te spelen.”


Gerelateerde berichtgeving:

Honkbal: Neuse, Aoyagi leiden Tigers naar 1e kampioenschap Japan in 38 jaar

Honkbal: Langverwachte overwinning markeert mooiste uur van Yoshinobu Yamamoto

Honkbal: Yamamoto, Buffalo’s sturen Japan Series naar Game 7