za. mrt 2nd, 2024

Shohei Ohtani is nu op weg om de best betaalde atleet ter wereld te worden, nu hij een 10-jarig contract van $700 miljoen is overeengekomen met de Los Angeles Dodgers, deels omdat hij 11 jaar eerder hetzelfde team afwees vanaf de middelbare school.

Op zaterdag kondigde Ohtani’s agent een deal aan die de meest unieke speler van het honkbal naar het Dodger Stadium zou brengen. In plaats van de hard gooiende werper die de scouts van de MLB van hem verwachtten, krijgen de Dodgers die elite werper, maar ook één van ’s werelds beste slagmannen — iets wat hij nu niet zou zijn als hij in 2012 bij hen had getekend.

Ohtani’s ontwikkeling tot een tweezijdige superster is niet alleen een verhaal van superieure fysieke vaardigheden en toewijding, maar ook van een zeldzame samenloop van omstandigheden waardoor hij de overtuiging van het professionele honkbal dat succes als werper én slagman onmogelijk was, kon trotseren.

Tweezijdige honkbalster Shohei Ohtani poseert met een hond tijdens een televisieoptreden op 16 november 2023 waarin hij wordt aangekondigd als de winnaar van de American League’s 2023 Most Valuable Player award. (Getty/trainingswereld)

“Geen enkel MLB-team gaat miljoenen dollars betalen voor een werper die 100 mijl per uur kan gooien en dan die arm riskeren door hem te laten slaan,” zei een scout van een MLB-team in 2016, waarmee hij de consensus verwoordde van teams aan beide kanten van de Stille Oceaan over Ohtani’s kansen om een tweerichtingsspeler te worden op MLB-niveau.

Voorafgaand aan de 2012 new-player entry draft van Nippon Professional Baseball verbijsterde Ohtani, die vanwege zijn arm bij niemand anders dan als werper werd gezien, de Japanse pro-honkbalgemeenschap door aan te kondigen dat hij prof zou worden bij een MLB-team.

De aankondiging weerhield 11 van de 12 Japanse teams ervan om een kans te maken op Ohtani tijdens de draft. De Nippon Ham Fighters van de Pacific League namen hem echter in de eerste ronde en voerden vervolgens een uitgebreide campagne om hem in Japan te houden.

De Fighters presenteerden casestudy’s over het hoge mislukkingspercentage van Japanse tieners die in het buitenland profsport willen spelen, terwijl manager Hideki Kuriyama Ohtani iets aanbood wat niemand anders zou doen — een unieke kans om zowel te slaan als te werpen in het profhonkbal.

Het was een zet uit wanhoop en werd breed en voortdurend bekritiseerd door voormalige spelers, zelfs nadat Ohtani in 2016 bewees dat hij in beide kon uitblinken.

Dat jaar leidde Ohtani de Fighters naar een Japan Series kampioenschap en werd hij verkozen tot beste werper, beste aangewezen slagman en meest waardevolle speler van de Pacific League.

Nadat hij zowel zijn slag- als werpkwaliteiten had bewezen in Japan, nam Ohtani een enorme salarisverlaging om als 23-jarige naar de MLB te gaan in plaats van te wachten met de sprong op zijn 25e, toen hij een veelvoud van zijn Japanse salaris had kunnen binnenharken.

Tweevoudig honkbalster Shohei Ohtani omcirkelt de honken voor de Los Angeles Angels na een homerun die hij sloeg tegen de Los Angeles Dodgers in het Dodger Stadium op 8 juli 2023. (trainingswereld)

En omdat er veel vraag naar hem was, had Ohtani de macht die hij nodig had om alleen te tekenen bij een team dat hem zou laten werpen en slaan. In 2017 vertelde een functionaris van de Dodgers aan trainingswereld News dat de club een plan had opgesteld om Ohtani meer dan 200 slagbeurten te geven als positiespeler tussen twee starts in een competitie zonder aangewezen slagman.

In plaats daarvan koos Ohtani voor de Los Angeles Angels, een jong team dat vanwege de DH-regel een vruchtbare bodem bood voor zijn ontwikkeling als slagman. Dit was vooral waar vanaf 2021, toen toenmalig manager Joe Madden Ohtani elke dag liet slaan en hij de American League MVP werd met unanieme stemmen.

Maar terwijl Ohtani floreerde, genoeg slagbeurten en innings vergaarde om in aanmerking te komen voor zowel de slaggemiddelde- als de ERA-titel in 2022, terwijl hij dit jaar de AL aanvoerde in homeruns op weg naar zijn tweede unanieme MVP-award, deden de Angels dat niet.

In Ohtani’s zes seizoenen als Angel heeft de ploeg nooit een winnend record behaald of het postseason bereikt. Tijdens de MLB All-Star Game van dit jaar zei Ohtani via tolk Ippei Mizuhara, “het is klote om te verliezen”.

Een uur of zo naar het noordwesten hebben de Dodgers echter een decennium lang een solide ontwikkelingsprogramma gecombineerd met royale uitgaven om de afgelopen 11 jaar 10 titels in de National League west te behalen zonder enige hulp van Ohtani.

Nadat ze er in 2012 niet in slaagden om hem als pitcher van de middelbare school en in 2017 als experiment in twee richtingen aan te trekken, zijn de Dodgers nu klaar om het kroonjuweel van het honkbal toe te voegen aan hun talentenjacht en Ohtani voor het eerst te laten proeven van teamsucces in de MLB.


Gerelateerde berichtgeving:

Honkbal: Shohei Ohtani, Dodgers bereiken recordakkoord van 700 miljoen dollar voor 10 jaar

Shohei Ohtani’s thuisprefectuur blij met recorddeal met Dodgers