do. feb 22nd, 2024

Carter Stewart Jr. begint aan zijn zesde seizoen in Japan als de voorjaarstraining van de SoftBank Hawks op 1 februari begint en lijkt klaar voor een doorbraak, een licht aan het einde van een verrassend lange tunnel van 4,5 jaar als Amerika’s eerste topamateur die prof wordt in Japan.

Hoewel het grote nieuws in 2023 Stewarts eerste overwinning in de Japanse Major Leagues was, was het beeld van hem dat hij zijn commando en gevoel voor zijn worpen aan het gebruiken was, opvallend.

Stewart werd gekozen om te starten in de openingswedstrijd van de Hawks in 2023, maar hij verloor. Hij beschouwt de ervaring nu als nog een les die hij heeft geleerd op zijn reis hiernaartoe die begon in 2019, een jaar nadat hij als achtste was gekozen in de Major League Baseball amateur draft.

De hooggespannen verwachtingen van een snelle opkomst van Stewart botsten op de realiteit van SoftBank’s gebrek aan ervaring met overzeese amateurs en op zijn eigen problemen om van huis te zijn en zich aan te passen aan onbekende uitdagingen in de training.

“Soms voelde het een beetje als: ‘Je bent een Amerikaan, je moet er meteen klaar voor zijn. Je hebt maar een jaar of twee nodig”, vertelde Stewart in een recent online interview aan trainingswereld News. “Ik had zoiets van: ‘Jongens, ik weet niet wat ik moet doen. Ik weet niet wat ik doe. Ik weet amper hoe ik een honkbal moet gooien, laat staan dat ik weet hoe ik moet trainen en eten en gezond blijven.'”

Werpen tegen amateurs en onafhankelijke minor leaguers voor het derde team van de Hawks in 2019 en voor de Hawks’ Western League farm club het jaar daarop bleek een uitdaging.

“Het is iets anders als ik op de middelbare school tegen 16- en 17-jarigen gooi en een jaar later in juco (junior college) tegen 19-jarigen begin,” zei hij. “Het (Japan) was absoluut een ander niveau en het duurt veel langer dan je beseft om je aan te passen en in dat niveau te komen.”

In zijn eerste WL-seizoen werd hij 3-7 met een 4.16 ERA. Stewart voelde zich een beetje overweldigd door de inspanning die nodig was te midden van de COVID pandemie en zei dat hij in een val liep die het isolement dat hij voelde verergerde.

“Soms raak je in een roes, gewoon routine, ‘ik speel geen honkbal, dus laat ik mijn hersens uitzetten en de rest van de dag niets doen,'” zei Stewart. “Ik zou willen dat ik een uur of twee per week mijn familie zou bellen om te zeggen: ‘Hé, wat is er aan de hand?

“Het is alsof ik tweeënhalve week weg ben en het gevoel heb dat ik niemand heb gesproken. Dat kan je als persoon echt beïnvloeden.”

SoftBank Hawks werper Carter Stewart Jr. kijkt naar de homerun die geslagen wordt door Lotte Marines-hitter Takashi Ogino in hun play-offwedstrijd in het Zozo Marine Stadium in Chiba op 14 oktober 2023. (trainingswereld)

De eerste stap naar een oplossing was beseffen dat er een probleem was, zei Stewart. In 2021 zette hij een grote stap voorwaarts in de minors, hij werd 6-1 met een 1.84 ERA en kreeg zijn eerste Major League-optreden.

“Als je 19 of 20 bent, wil je niet met je ouders praten, wil je op jezelf zijn, wil je gaan doen wat je wilt doen, maar dat is niet het juiste antwoord. Je wilt de belangrijkste mensen niet uit je leven bannen,” zei Stewart.

“Ik heb het geleerd, (maar het duurde) iets langer dan ik wilde. En toen ik het eenmaal deed, toen ik gelukkiger was buiten het veld, voelde ik dat het mijn humeur op het veld verhoogde. Het hielp me.”

Op de vraag welk advies hij zou geven aan een jonge speler van overzee die hier prof wordt, zei Stewart dat hij de jonge Dominicaanse amateurs die SoftBank in 2021 contracteerde waarschuwt om niet in het diepe te duiken als het gaat om de fysieke training die Japanse spelers van hun leeftijd gewend zijn.

“Zorg ervoor dat je gezond blijft,” zei Stewart. “Probeer jezelf nooit naar een plek te duwen waar je het gevoel hebt dat je geblesseerd zou kunnen raken.”

“Want ik herinner me dat toen ik dat deed, ik gewond raakte,” zei hij. “Het is niet zo dat je gewond kunt raken. Negentig procent van de tijd kom je eruit met iets verkeerds.”

Na die pijnlijke les begon Stewart in 2023 indrukwekkende wedstrijden te spelen voor de grote club, met de grote zware curve die ooit Major League Baseball-scouts in de ban hield, op volle toeren met een levende fastball en een gemene splitter waar hij geleidelijk vertrouwen in kreeg.

SoftBank Hawks werper Carter Stewart Jr. (L) poseert met manager Hiroshi Fujimoto na het behalen van zijn eerste overwinning in de Pacific League, op de Orix Buffaloes op 26 juli 2023, in Kyocera Dome Osaka. (trainingswereld)

Stewart ging 3-6 in 14 wedstrijden met een 3.38 ERA tijdens het reguliere seizoen, maar kon de Hawks niet helpen om de laatste fase van de Pacific League play-offs te bereiken.

“Ik wou dat ik een betere start had”, zei hij over zijn debuut in het naseizoen. “Ik heb er veel ervaring uit gehaald… hoeveel intenser de play-offs zijn, vooral in een vijandige omgeving als Chiba. Het was luid. Het was waanzinnig luid daarbinnen.”

“Ik wil volgend jaar weer gaan en weer de Game 1 (playoff) starter zijn en dan die ervaring hebben.”

“Er was een significante verbetering (vanaf 2022). Het is niet waar ik het wil hebben, maar je moet stappen vooruit zetten.”


Gerelateerde berichtgeving:

Honkbal: Trailblazer Carter Stewart behaalt 1e overwinning in Japan

Honkbal: Vraag is of Ichiro unanieme HoF-stem krijgt: rapport

Honkbal: Ex-MLB werper Kuroda bij 3 genoemd in Japanse Hall of Fame